HISTORIQUE
Chaque année, le deuxième dimanche de septembre, la Grande Procession de Tournai parcourt les rues de la ville. Cette manifestation de foi a une longue histoire. En effet, elle plonge ses racines dans un passé lointain. Née au Moyen-Age, cette marche des chrétiens a traversé les siècles, exprimant ainsi une fidélité étonnante à une promesse vieille de plus de neuf siècles.
LES ORIGINES DE LA PROCESSION DE TOURNAI

Aux alentours des années 1089 et 1090, une terrible maladie ravage le Tournaisis, la Flandre et le Brabant. Il s’agit probablement, non d’une peste comme on le dit souvent, mais d’un empoisonnement produit par l’ergot de seigle (ergotisme). Epidémie tragique dont parlent avec précision les chroniques du temps. Les malades et ceux qui redoutent la maladie, viennent en foule chercher la guérison ou la protection dans la cathédrale de Tournai. Pourquoi choisissent-ils cette église ? Parce que, pour beaucoup d’entre eux, la cathédrale de Tournai est l’église de leur évêque, Père de son peuple. En outre, tous le savent, elle est dédiée à la Vierge Marie, celle par qui le Christ vint au monde pour sauver tous les hommes.

Sensible aux malheurs de tant d’hommes et de femmes, Radbod, évêque de Noyon et de Tournai, invita les chrétiens à un jeûne général le vendredi 13 septembre 1090 et leur proposa le lendemain, le samedi 14, fête de l’Exaltation de la Croix, une procession de supplication autour de la ville menacée par la mort. La prière de tous fut entendue et le fléau cessa. L’evêque Radbod décida alors de renouveler la procession chaque année en signe de reconnaissance à Dieu.

UN VŒU TOUJOURS RESPECTE

Depuis 1092, le vœu de l’évêque Radbod a toujours été respecté ; Une seule exception dans cette longue histoire : la procession ne put se dérouler en 1566, la ville étant à ce moment aux mains des iconoclastes. C’est un cas unique. Les guerres ne l’ont jamais empêchée, ni même la révolution française. A cette dernière époque, alors que la cathédrale était fermée au culte et entièrement dévastée par l’occupant, les fidèles de la paroisse Notre-Dame prirent l’initiative d’organiser la procession à l’intérieur de la cathédrale réouverte pour la circonstance.

L'ORDONNANCE DE LA PROCESSION

La forme que revêt la procession de Tournai a varié selon les siècles. Son caractère de tradition vivante fait que son ordonnance n’est pas immuable. Chaque époque l’a marquée de son empreinte. Elle a cependant gardé les traits essentiels voulus par son fondateur : un acte de foi dans le Christ, l’unique Sauveur, exprimé par des chrétiens, conduits par leur évêque et réunis autour de la Vierge Marie et des Saints protecteurs de la cité. La procession de Tournai est la prière unanime de toute une communauté rendant gloire à Dieu, une communauté où les Saints du ciel, présents par leurs reliques ou leurs statues, partagent la prière de leurs Frères de la terre.

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